2 December 2013

In maart stapten de algemeen en financieel directeur van chipontwerper Recore op. De eigen chip, een digitale-radio-ontvanger, die zo goed als uitontwikkeld was, werd in de ijskast gezet. Ondertussen is het stof een beetje neergedwarreld en heeft het bedrijf zijn focus hervonden.

Sinds zijn oprichting in 2005 probeert de Enschedese IC-ontwikkelaar Recore de markt te bereiken met zijn technologie voor herconfigureerbare DSP’s. Om dat doel te bereiken, wedde het op twee paarden. Het eerste paard was de traditionele IP-route – het opende zelfs een webshop voor zijn designs. Om de applicaties te ontwikkelen en de haalbaarheid aan te tonen, zette het bedrijf zijn technologie in bij een aantal onderzoeksprojecten, met als paradepaardje het Crisp-project waarin 45 DSP’s in een netwerk-op-chip verbonden werden. Daarop voortbordurend werd voor Esa een redundante multicore DSP ontwikkeld voor ruimtevaarttoepassingen.

Het tweede paard was het ontwerp van eigen chips als fabless bedrijf. In 2009 kondigde Recore een eerste initiatief aan: de Moon, een digitale-radio-ontvanger. Die moest de opmaat vormen voor een lijn aan eigen chips.

Vorig jaar begonnen de raad van commissaren en de investeerders echter vraagtekens te plaatsen bij de strategie rondom de Moon. Rond de jaarwisseling werd duidelijk dat zij er geen heil meer in zagen; zij wilden die ontwikkeling stopzetten en volledig op de IP-weg focussen. CEO Paul Heysters en CFO Lodewijk Smit, die het bedrijf samen met CTO Gerard Rauwerda hadden opgericht, konden niet achter die strategie gaan staan en in maart besloten zij in onderling overleg om op te stappen.

Nu, ruim een half jaar verder, heeft het bedrijf zijn hernieuwde strategie grotendeels op papier. ‘We zijn teruggegaan naar de tekentafel en hebben gekeken wat nou eigenlijk de basis van Recore is’, vertelt Rauwerda, die nog steeds technologiebaas is. ‘We hadden al geconcludeerd dat Crisp-achtige systemen veelbelovend zijn: multicore DSP-systemen op basis van netwerken-op-chip, waarbij je dynamisch taken kunt verdelen over de cores.’

Processoren zijn met deze architectuur energiezuinig en fouttolerant te maken: een unique sellingpoint in markten als de ruimtevaart, automotive en zware industrieën, waar de vraag naar rekenkracht alsmaar blijft groeien. ‘Toen wij vier jaar geleden instapten, richtte Recore zich op low-power programmeerbare DSP’s. Ideaal voor mobiele toepassingen en met name voor digitale radio die zich moet aanpassen aan de regionale standaarden’, vertelt Nard Sintenie van Twente Technology Fund, die namens de investeerders optreedt als interim-CEO. ‘Maar de afgelopen maanden hebben we ons de vraag gesteld of dat nog steeds een competitief voordeel is, en dan moeten we concluderen dat er nu meer partijen zijn die dat aanbieden.’

Goed programmeermodel

Ook bleek de consumentenmarkt weerbarstiger dan gedacht, concluderen Recore en zijn investeerders – die overigens juist vanwege de Moon-plannen instapten. Het is een complex proces om als IC-ontwikkelaar de keten tot aan de smartphone te bespelen. ‘Ik denk dat Recore zich net als bijna alle andere fabless start-ups niet heeft gerealiseerd hoe moeilijk het is om dat te managen’, denkt Sintenie. Bovendien is het bijna niet te doen als mkb’er om de Aziatische grootmachten bij te benen die aan vergelijkbare technologie werken.

‘Waar we wel uniek in zijn, is het dynamisch realtime alloceren van taken’, zegt Rauwerda. In de researchprojecten bleek dat de sleutel te zijn tot energie-efficiëntie en fouttolerantie: cores kunnen worden bijgeschakeld naargelang de behoefte en bij hardwareproblemen kan een taak naar een andere DSP worden verhuisd. ‘Onze hardwarepropositie was daarvoor goed, maar we zagen dat we wel sterker moesten worden in softwareontwikkeling. De afgelopen tijd hebben we daarom extra software-engineers aangenomen. En we hebben ook geprobeerd om de bestaande banden met het onderzoek aan te trekken en zo technologie in huis te halen om een compleet product te kunnen aanbieden.’

Voor Esa ontwikkelde Recore een prototype DSP die door dynamische taakverdeling bestand is tegen kosmische straling.

Een van de vragen is ook hoe je de multicore hardware toegankelijk kunt maken voor de programmeur, het liefst zonder de applicatie volledig te herschrijven. ‘Daar zijn verschillende benaderingen voor. We kijken nu naar een aantal onderzoeksideeën. We willen ook mee-ontwikkelen aan standaarden, want voor embedded oplossingen bestaat er nog geen goed programmeermodel voor parallelle systemen.’

De markt zal dus nog even op zich laten wachten. ‘Dit is niet morgen klaar. Maar met een eerste IC hoef je niet per se winst te maken, als je maar wel bewijst dat je technologie werkt en doet wat je claimt. We zijn met een aantal commerciële partijen in gesprek om de eerste stappen kunnen zetten, waarbij we echt een reëel probleem oplossen. We streven ernaar om nog dit jaar zo’n project op te starten.’