15 April 2009

Wat zijn volgens jullie de belangrijkste trends in de FPGA-markt?

’Ten eerste openen de ontwikkelingen in procestechnologie nieuwe markten. Verkopers van programmable logic devices (PLD‘s) die vooraan staan bij de laatste procesknoop zullen toepassingen binnen bereik zien komen waarvoor hun high-end producten eerder niet genoeg performance of integratie boden. Bovendien kunnen ze hogere volumes bij lagere kosten realiseren met hun consumentenproducten. Niet voor niets zijn PLD-leveranciers bij elke knoop vanaf 90 nm de eersten geweest met nieuwe producten.‘

’Ten tweede is er de groeiende behoefte aan laagvermogenoplossingen. Voor veel toepassingen waren PLD‘s, met hun grote aantal transistoren per functie en lange verbindingsdraden, altijd te grote energievreters. Dat is aan het veranderen, nu leveranciers focussen op vermogen en nieuwe architecturen. Ook nieuwe procesknopen hebben geholpen bij het terugbrengen van het energieverbruik. Desondanks zijn Asics nog steeds aanzienlijk zuiniger.‘

’Ten derde is er de focus op applicaties. Hoewel PLD‘s in essentie general-purpose componenten zijn, zijn leveranciers zich ervan bewust dat ze hun producten op maat moeten snijden voor de verschillende doelmarkten. Dat doen ze meestal met interfaces en functieblok-IP.‘

In welk opzicht verschilt het FPGA-segment van de rest van de chipmarkt? Wat betekent dit voor de toekomst?

’FPGA‘s onderscheiden zich doordat ze op siliciumniveau worden gebouwd als standaardproducten, terwijl ze worden verkocht en gebruikt als chips op maat. Hierin verschillen ze van de echte standaardproducten zoals microprocessoren, geheugens en ASSP‘s, alsook van maatwerk-Asics. FPGA-leveranciers eten van twee walletjes: van de eerste groep hebben ze de lagere kosten die komen met massaproductie en het voordeel van één keer ontwerpen en dan aan veel partijen verkopen; van de tweede groep hebben ze de sole source-voordelen, waarmee de hoogste brutomarges in de halfgeleiderindustrie in het verschiet liggen.‘

’Technologietrends, in het bijzonder de stappen vooruit op de procesroadmap, zouden PLD-verkopers in staat moeten stellen om in de nabije toekomst een breder scala aan applicatiedomeinen te bedienen. Daarnaast zouden ze de algehele halfgeleidermarkt moeten kunnen ontstijgen door marktaandeel weg te snoepen van Asics en (in mindere mate) ASSP‘s en microcontrollers.‘

De FPGA-markt was de afgelopen jaren vrij stabiel verdeeld over de verschillende leveranciers. Denken jullie dat dit zo blijft?

’De PLD-markt is al jaren een verhaal van twee bedrijven: Altera en Xilinx. Zelfs in 2008 wisten deze leveranciers hun marktaandeel te vergroten, naar een gezamenlijk totaal van maar liefst 86,4 procent. Samen met de nummers drie en vier, Lattice Semiconductor en Actel, hebben ze een aandeel van meer dan 98 procent, waarmee de PLD-markt een van de meest geconcentreerde halfgeleidersegmenten is buiten de microprocessorsector. Hoewel Isuppli geen voorspellingen doet over individuele bedrijven, verwachten we dat 2009 een interessant jaar wordt, omdat Actel het afgelopen vierde kwartaal voor het eerst Lattice heeft verdrongen van de derde positie. We voorzien een nek-aan-nekrace voor die plek achter de top twee.‘

Mogen we op korte termijn succesvolle nieuwe spelers verwachten?

’De PLD-markt is bezaaid met bedrijven, van start-ups tot de chipreuzen die – tevergeefs – hebben geprobeerd een stukje van de taart te bemachtigen. Onlangs nog hebben we enkele pogingen gezien met nieuwe benaderingen en met wat aantrekkelijke functionaliteit leek – ook die zijn mislukt. Het is gewoon een zeer moeilijke markt om in door te dringen. Het lijkt dan ook niet waarschijnlijk dat een nieuweling zich de komende vier à vijf jaar zal kunnen nestelen in de top. Dat gezegd hebbende, zou het ons niet verbazen als er ten minste één bedrijf aan de horizon verschijnt met iets geheel nieuws – aangenomen dat het werkt zoals beloofd en dat het verpakt is op een manier dat engineers het gemakkelijk kunnen gebruiken, zonder alles helemaal opnieuw te moeten leren.‘

Wat is de negatieve impact van de huidige recessie op de FPGA-markt?

’De echte negatieve impact is de duidelijke terugval in omzet, die hopelijk slechts van korte duur is. In 2008 daalden de inkomsten van het derde op het vierde kwartaal met meer dan 8 procent en voor het eerste kwartaal van dit jaar verwachten we een verdere krimp van 14 procent. Zelfs als de economie en de halfgeleidermarkt halverwege 2009 beginnen te stabiliseren en zelfs als we voor 2010 en 2011 een zeer sterke groei aannemen, is de dip in de verkopen zo groot dat we pas in 2012 weer op het peil komen van 2008. Aan de positieve kant is het zo dat de bedrijven in deze markt de recessie zijn ingegaan met een veel betere grip op hun voorraadniveaus, waardoor het niet waarschijnlijk is dat we dezelfde massale afschrijvingen zullen zien als bij het knappen van de dotcombel.‘

En de positieve impact?

’Zelfs bij de huidige tegenwind weten de PLD-bedrijven hun zeer aantrekkelijke brutomarges in stand te houden, en met de verrassend stabiele waferprijzen zal dat ook wel zo blijven. Belangrijker nog is dat PLD‘s uitstekend zijn gepositioneerd om profijt te trekken van het economische herstel zodra dat intreedt. Voor systeembouwers bieden de zeer korte ontwerptijden en productiebeschikbaarheid van PLD-oplossingen de mogelijkheid om snel nieuwe producten in de markt te zetten als de markt weer aantrekt.‘