Ultralaag vermogen door investeren in corecompetenties

Reading time: 3 minutes

Author:

Wat doet BlueIce?

’Wij zijn een design-consultancy- en IP-bedrijf voor micro-elektronica. Voor onze klanten ontwikkelen wij volledige Soc-oplossingen op maat, uitgaande van ons IP-portfolio. BlueIce beheerst een breed competentiepalet noodzakelijk om een complexe Soc tot een goed einde te brengen, van systeemarchitectuur, DSP-algoritmes en hardwareontwerp tot softwaredesign en verificatie en validatie‘, aldus medeoprichter en CEO Leon Cloetens van het bedrijf uit Alken onder Hasselt.

’BlueIce heeft in het bijzonder een expertise ontwikkeld in drie domeinen. Ten eerste is dat het ontwerp van systemen, architecturen en DSP-algoritmes, met name voor al dan niet draadloze communicatietoepassingen. Daarnaast kunnen beeldherkenning en radarontvangers onze interesse wegdragen. Ten tweede zijn we gespecialiseerd in processoren: ontwerp, gebruik van processor-IP in een globaal systeem en ontwikkeling van realtime embedded software. In dit domein heeft BlueIce verschillende bestaande processorcores gebruikt en in een eigen architectuur geïnvesteerd. Ten derde hebben we expertise in IP en ontwerp voor ultralaag vermogen. Samen met een van onze klanten hebben we bijvoorbeeld een volledige Bluetooth-oplossing op de markt gebracht. BlueIce heeft hier een leidende rol gespeeld vanaf de systeemarchitectuurdefinitie tot het ontwerp, de verificatie, validatie en ten slotte de kwalificatie van het volledige systeem.‘

’Verder hebben we voor een onderzoeksproject in samenwerking met Imec in Gent een eigen processorarchitectuur met ultralaag vermogen ontwikkeld: BluSP. Deze is bedoeld als programmeerbare kern voor toepassingen gaande van draadloze transceivers voor standaarden zoals 802.15.4 en 802.11.ah, beeldherkenning, power line carrier tot radarontvangers. Het IP onderscheidt zich door zijn extreem lage verbruik en zijn flexibiliteit om zowel reguliere DSP-berekeningen als tegelijkertijd willekeurige algoritmes efficiënt aan te kunnen. Samen met Bluebee, een jonge spin-off van de TU Delft, hebben we een volledige toolomgeving inclusief compiler ontwikkeld voor deze architectuur.‘

Wanneer en hoe is het bedrijf ontstaan?

’BlueIce werd opgericht in 2010 door Henri en Leon Cloetens. Het team is elk jaar met enkele mensen gegroeid, tot een tiental personen op dit ogenblik.‘

Waar hebben jullie de financiering vandaan?

’De financiering is gebaseerd op eigen middelen, externe financiering mede gewaarborgd door de Vlaamse overheid en ten slotte onrechtstreekse financiering via een eerste klantcontract. Dit werd min of meer afgesloten bij oprichting van het bedrijf. Vanaf die oprichting tot vandaag heeft BlueIce ongeveer vijfhonderdduizend euro in eigen technologie geïnvesteerd. Deze investeringen zijn belangrijk enerzijds in het opbouwen van een eigen IP-portfolio en anderzijds in het aantonen van het technisch en het innoverend potentieel van het bedrijf.‘

Wat was het belangrijkste obstakel in de eerste jaren?

’Een van de uitdagingen was het vinden van voldoende ervaren teamleden, zeker als we de grootte van het bedrijf en het brede palet aan competenties in aanmerking nemen.‘

Aan welke hulp hebben jullie het meest gehad?

’Verschillende partijen hebben een belangrijke ondersteunende rol gespeeld bij de oprichting van het bedrijf. De belangrijkste klanten hebben een snelle groei naar een minimale schaalgrootte mogelijk gemaakt. De Vlaamse overheid heeft onrechtstreeks geholpen bij de financiering en rechtstreeks innovatiesteun gegeven bij de investeringen in eigen technologie. Verder waren partnerschappen erg belangrijk. Dikwijls zijn die gebaseerd op relaties opgebouwd door de oprichters in de loop van hun loopbaan in de halfgeleiderwereld. BlueIce heeft een samenwerking met een Indisch softwareontwikkelbedrijf, Allgosystems. Dit was essentieel in het efficiënt en op tijd ontwikkelen van een aantal softwaremodules. Verder hebben we een partnerschap met Imec Services, dat rechtstreekse toegang geeft tot bibliotheken en technologie. Ten slotte is er de samenwerking met Bluebee.‘

Wat is de belangrijkste les tot nu toe?

’Sleutels tot succes in onze wereld zijn vertrouwen, executie en innovatie. Deze waarden staan hoog in het vaandel van ons bedrijf geschreven. Naast het correct uitvoeren van wat wij beloven, betekent voor ons executie ook het snel tot een oplossingsvoorstel komen en bereid zijn om met onze klanten projectrisico te delen. Dat hebben we reeds een aantal malen gedaan, zelfs als niet alle succesfactoren in onze handen lagen.‘