Polymer Vision op eigen benen met 21 miljoen durfkapitaal

Reading time: 4 minutes

Author:

Specialist in oprolbare displays Polymer Vision heeft een investering van 21 miljoen euro opgehaald bij het Luxemburgse Technology Capital. Daarmee verlaat het bedrijf als eerste de Philips-couveuse Technology Incubator om op eigen benen verder te gaan. De elektronicareus houdt een aandeel van 20 procent. Polymer Vision ontwikkelt oprolbare schermpjes voor draagbare apparatuur zoals PDA‘s en telefoontjes. ’Wij zien het als een zeer grote verandering voor de mobiele industrie‘, vertelt Thomas van der Zijden, vicepresident marketing. ’Je kunt met dezelfde vormfactor toch een zeer groot scherm krijgen en dat heeft weer invloed op de contentleveranciers.‘

In september 2005 demonstreerde de Philips-spin-off op de Ifa-beurs in Berlijn een prototype met een diagonaal van vijf inch en een resolutie van 320 bij 240 pixels, dat vier grijstinten kan weergeven. Het scherm, Readius genaamd, is gebaseerd op het elektronische papier van het bedrijf E-Ink uit Cambridge, dat werkt door het manipuleren van pigmentdeeltjes. Deze technologie is zeer energiezuinig, omdat het anders dan bij conventionele displays alleen stroom gebruikt als het beeld verandert. Ook is er geen ingebouwde verlichting nodig, want het scherm gebruikt net als papier omgevingslicht. De Readius kan worden opgerold tot een klein kokertje en is zo makkelijk mee te nemen.

Toepassingen met elektronisch papier zijn doorgaans niet of nauwelijks flexibel, doordat het substraat en de elektronica niet kunnen buigen. Het papier zelf bestaat uit een suspensie met inktdruppeltjes, die onder invloed van elektriciteit wel of niet worden getoond. Een actieve matrix achter het papier kan daardoor individuele pixels creëren.
Polymer Vision gebruikt een flexibel plastic voor het substraat. De actieve matrix wordt gemaakt uit organische elektronica, omdat dit beter compatibel is met de kunststof ondergrond. Bovendien is het minder broos dan conventionele materialen, wat de flexibiliteit ten goede komt. 

Polymer Vision heeft het afgelopen jaar besteed aan het doorontwikkelen en marktklaar maken van zijn product. ’Het concept was nog vooral voor het kweken van technology awareness‘, zegt Van der Zijden. ’De technologie is nu vrijwel marktklaar en de ontwikkeling zit hem vooral in het verder opzetten van de toeleverketen.‘

De verzelfstandiging is daar een belangrijke stap in. Polymer Vision denkt zijn producten in de loop van 2007 op de markt te kunnen zetten. Daarvoor voert het bedrijf gesprekken met verschillende partijen. Op dit moment kan het nog geen namen noemen, maar volgens Van der Zijden zijn alle partijen uit de mobiele industrie geïnteresseerd. ’Ook de contentproviders en netwerkoperators. Iedereen ziet er het ei van Columbus in.‘ In eerste instantie zal het gaan om de massaproductie van een 5 inch monochroom scherm met zestien grijstinten. De fabricage heeft het jonge bedrijf ondergebracht bij partners, aangezien het zelf alleen een pilotlijn voor R&D heeft.

Bij Polymer Vision werken nu 35 mensen, van wie het grootste deel in onderzoek en ontwikkeling. ’Onze visie is natuurlijk om uiteindelijk met full-colour oprolbare videoschermen te komen. Dan gaat het dak eraf‘, zegt Van der Zijden. ’Maar nu moeten we een heel elementaire stap maken. Binnen R&D zijn we wel bezig met de volgende fases, maar de focus dit jaar ligt op de markt.‘

In 2005 introduceerde Polymer Vision een prototype voor een zelfstandig display, dat is op te rollen en daardoor weinig ruimte inneemt. Bij daadwerkelijke toepassingen zal de technologie geïntegreerd zijn in mobiele apparatuur.

Technology Capital krijgt met de geldinjectie een meerderheidsbelang in Polymer Vision. De durfkapitaalgroep is een nieuwkomer en wil zich focussen op technologiestart-ups in Europa. Polymer Vision is het eerste bedrijf waarin de Luxemburgers investeren. Het is tevens de eerste spin-off van Philips‘ Technology Incubator. De Eindhovenaren begonnen vier jaar geleden met dit programma om veelbelovende technologie marktrijp te kunnen maken. Andere bedrijven binnen de incubator zijn Handshake Solutions en Silicon Hive. Ondanks de verzelfstandiging blijft Polymer Vision opereren vanaf de High Tech Campus in Eindhoven.

Polymer Vision splitste in januari 2003 af van Philips Research om de technologie voor oprolbare beeldschermen te vercommercialiseren. In 2004 introduceerde het bedrijf een eerste prototype, dat echter nog lang niet zo dun en energiezuinig was als het huidige model. In september 2004 zette het een pilotproductielijn op, waar kort daarna de eerste evaluatie-exemplaren voor geselecteerde klanten van de band rolden.

Tot nu toe heeft Polymer Vision veel aandacht genoten van analisten en de media. In 2004 was het een van de drie Nederlandse bedrijven in Silicon Strategies‘ top 60 van start-ups. In 2005 eindigde het met zijn proefmodel op de tweede plaats in de product-van-het-jaarverkiezing van het Duitse blad Elektronik. Het afgelopen jaar gaf Frost & Sullivan een van zijn Europese productinnovatieawards aan het bedrijf.