Eindhovense alliantie waagt zich aan inpakken organische elektronica

Reading time: 3 minutes

Author:

Bij het Holst Centre ontwikkelde encapsulatietechnologie voor organische elektronica lokt de Zwitserse optische-materiaalspecialist Rolic naar Eindhoven. Samen met Roth & Rau gaat de firma een totaaloplossing in de markt zetten.

’Dat is het voordeel als twee kleinere bedrijven elkaar tegenkomen: we kunnen snel schakelen‘, glimlacht Rüdiger Lange van Roth & Rau. En zo kon het gebeuren dat de Eindhovense machinebouwer een samenwerking aanging met Rolic, nog geen jaar nadat deze Zwitserse firma zich had aangesloten bij het Holst Centre-programma voor luchtdichte encapsulatie van delicate organische elektronica. Beide firma‘s gaan nu op basis van de Holst-resultaten een turnkeyoplossing – materialen, proces en machine – ontwikkelen en aanbieden aan makers van oledverlichting of organische zonnecellen. Mogelijk volgen later verpakkingen voor oleddisplays en geavanceerde optische kopieerbeveiligingen, twee andere markten waar Rolic zijn zinnen op heeft gezet.

Rolic stamt af van het farmaceutische bedrijf Hoffman-La Roche, dat in 1970 het twisted nematic field-effect patenteerde. Algemeen wordt deze vondst beschouwd als de doorbraak die nodig was om lcd-schermen naar de markt te brengen. Toen moederbedrijf Roche in 1996 de lcd-activiteiten afstootte, kocht chemiereus Merck de vloeibare kristallen, terwijl de technologie om deze uit te lijnen, werd overgenomen door Karl Nicklaus, oprichter van IC-assemblagetoestelbouwer Esec (nu in handen van Besi). Nicklaus noemde het nieuwe bedrijf Roche Liquid Crystals. Lcd-displays zijn nog altijd een belangrijke activiteit van het 75 man grote Rolic, met onder meer Sharp als klant. Maar het bedrijf is ook gaan zoeken naar andere markten om zijn expertise in kwijt te kunnen.

De Eindhovense vestiging van Roth & Rau heeft ook een verleden in displays. In 2005 voegde ondernemer Ron Kok de oleddisplayproefproductielijn van Philips in Heerlen toe aan zijn bedrijf OTB, met de bedoeling R&D-ondersteuning en productontwikkeling op het gebied van oled en organische elektronica te leveren. Twee jaar later verdween Orgatronics echter alweer op de plank. OTB legde zich vervolgens toe op de toen exploderende PV-markt, maar wist niet voldoende schaalgrootte op te bouwen om de daaropvolgende – en nu nog altijd aanhoudende – crisis te doorstaan. Het Eindhovense bedrijf liet zich in 2010 daarom overnemen door branchegenoot Roth & Rau, dat zijn dochter ruim anderhalf jaar geleden opdracht gaf zijn werkterrein te verleggen naar organische elektronica. Behalve oledapplicaties en displays kijkt het ook naar batterijtechnologie en geprinte elektronica.

Ruchtbaarheid

Ondanks de schijnbewegingen in het verleden denkt Lange, die nog bij Philips Heerlen heeft gewerkt, dat het moment voor de organische elektronica nu wél is aangebroken. ’De materialen waren er nog niet klaar voor, maar zaken als helderheid, stabiliteit en levensduur zijn opgelost. De volgende stap is de productie opschalen, en daar gaan wij nu samen met Rolic een steentje aan bijdragen‘, aldus Lange. Bernhard Sailer van Rolic vult aan: ’We zien niet direct een grote markt, maar de rook trekt op en we merken bij klanten investeringsbereidheid en interesse in nieuwe applicaties. Voor een bedrijf met de grootte van Rolic is de momenteel beschikbare ontwikkelende markt ideaal.‘

Roth & Rau en Rolic willen klanten meerwaarde bieden met een geïntegreerd concept. Sailer: ’Bedrijven die hun materialen bij bedrijf A inkopen en hun machines bij bedrijf B moeten nog een hoop werk verrichten voordat het productieproces goed draait.‘ En Lange: ’In wezen zijn de materialen zo specifiek dat de leverancier ervan betrokken moet zijn bij de procesontwikkeling. Dat geldt ook voor encapsulatie.‘

Ter ondersteuning van de samenwerking opent Rolic in Eindhoven een R&D-centrum van aanvankelijk een man of vier groot, maar de verwachting is dat dat aantal zal groeien. Het ontwikkelwerk zal plaatsvinden op een locatie aan de Eindhovense Luchthavenweg, waar een ’grote broer‘ komt te staan van de machine waarop bij Holst de R&D is gedaan. ’We willen van een paar goede samples naar honderden, en wij willen dat klanten dat kunnen zien‘, zegt Lange.

Programmamanager Ton van Mol is blij dat Holst-resultaten een weg naar de markt vinden, zoals het instituut beoogt. ’Het is niet de eerste keer dat we technologie overdragen, maar wel de eerste keer dat het op deze manier economische activiteit naar de regio trekt.‘